Astronomy

Astronomy is about understanding the universe as a whole, its origins and structures. In addition to scientific research and teaching at universities, astronomy also attracts numerous amateur astronomers and astrophotographers worldwide.

© Christoph Malin
© Christoph Malin

A sea of light washing the stars from the sky

The light pollution that shrouds cities and regions in the night causes an average of 90 percent of the stars to disappear that would otherwise be visible to the naked eye. Of the 3000 to 4000 stars that can be observed in a dark night sky, less than a hundred are visible in a brightly lit city.

Today, 83 percent of the world's population and 99 percent of Europeans live under light-polluted skies. For 60 percent of Europeans, the Milky Way is hidden from view.

Big cities create a sky glow that is visible at a distance of up to 160 km.

Light pollution is now so severe that the darkest areas of Europe are twice as bright as they would be under natural conditions.

© Christoph Malin
© Christoph Malin

Die Atmosphäre streut blaues Licht deutlich stärker als rotes Licht, deshalb ist der wolkenlose Taghimmel blau (Rayleigh-Streuung). Kurzwellige bzw. blaue Lichtquellen sind daher intensive Lichtverschmutzer und möglichst zu vermeiden.

 

Nachthimmel über der Mongolei, einer ländlichen Gegend in Niederösterreich und über Wien. Vor ca. 200 Jahren sah der Nachthimmel über Wien noch so aus wie jener über der Mongolei.

© Georg Zotti
© Georg Zotti
© Georg Zotti

Die Milchstraße (unsere Heimatgalaxie) im Gschnitztal in Tirol und auf La Palma, Kanarische Inseln.

© Hellenot
Lost in Light - a short film on Light Pollution

The starry sky as a cultural good

The view of the starry sky is one of mankind's earliest cultural assets. Whereas it was initially used to determine the time and create calendars, the stars in the sky later came to play a prominent role for navigation at sea.

Centuries of observation of the phases of the moon and signs of the zodiac have yielded insights for planting and harvesting in agriculture and for other areas of daily life that are still valid today.

© Anagoria
The Nebra Sky Disk is about 3700 to 4100 years old. It is a significant find from the early Bronze Age in Central Europe. It may have served as a calendar for the farming year, from preparing of the field to the final harvest.

Moreover, a view of the cosmos is always a view of our past: Many stars are thousands of light years away from the Earth, and by the time their light arrives they are already long extinct.

© Christoph Malin
© Hellenot
Aurah - Above, Below, Beyond

Flucht astronomischer Observatorien

Seit dem Aufkommen der Außenbeleuchtung ca. Ende des 19. Jahrhunderts erschwert die Himmelsaufhellung die Beobachtung des Nachthimmels zunehmend. Sternwarten, ursprünglich an die Universitäten der Städte angegliedert, wichen in ländliche Gebiete aus. Die bedeutenden Observatorien wurden an entlegenen Orten errichtet, das weltweit größte Teleskop befindet sich beispielsweise in der chilenischen Atacama-Wüste. Am Himmel sind Beobachtungen von Vorgängen möglich, die in keinem Labor nachgestellt werden können. Die professionelle Astronomie ist ein bedeutender Teil der physikalischen Grundlagenforschung.

Gesetzliche Regelungen sorgen in Chile und in weiteren Ländern mit astronomischen Observatorien dafür, dass in der Umgebung dieser Einrichtungen nicht mehr künstliches Licht abgestrahlt wird als nötig.

© Stefanie Suchy
© Hellenot
Astronomer's Paradise - the darkest skies in Chile at the ESO Observatory Cerro Paranal